Thursday, February 24, 2011

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Spiritual Warfare

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One month to the day before his martyrdom, on February 24, 1980, Archbishop Romero preached on the Temptations of Christ by Satan in the desert. (This is a series on Romero’s seven final sermons: Read the English text of the Homily here, and the original Spanish text here.) “Today’s gospel presents us with the confrontation between two powerful forces,” he said, introducing his subject: “Jesus and the Devil.”

Faced with a gathering darkness, as the end of his own life drew nearer and his country slipped helplessly toward civil war, Romero presented Christ as the victorious Divine Master to follow and emulate. “Jesus prays and fasts, and confronts the temptations of evil,” he told the audience. “Jesus is perfected as a man through the trials and His victory over evil is so resplendent that throughout the three years of his public ministry this victory will shine forth on those principles which enabled Him to overcome the temptations that attempted to destroy the plan of God.” Two days before, Romero himself had marked three year as Archbishop. As he readied for the Passion which would culminate his own ministry, Romero was determined to alert his people about specific temptations he thought might disrupt “the plan of God” in El Salvador, and he used the Gospel showdown to illustrate them.

First, Romero carefully explicated the context of the confrontation. “For those who lived during the time of these events, the desert, an uninhabited area, was a place where wild beasts and demons dwelt,” he said. Then, he provided a theological primer: “As Jesus enters into this solitary place He becomes the new Adam who will not taste the delights of Paradise without first creating the desert into Paradise. Jesus is the second Adam,” he continued, “the redeemer of humanity who will give us, if we follow His path, the desert that has now been changed into Paradise.” And with this promise that a retreat into the wilderness could be a path to salvation, Romero proceeded to break down the elements of the story by relating them to current concerns.

Take fasting. He extended the Lenten call to fast to a call to the oligarchy to abstain from their excesses and demonstrate generosity, “so that they might use their economic power to bring happiness to people rather than cause the ruin and disgrace of people.” He added, “If they do not want to listen to me, let them at least listen to the voice of Pope John Paul II, who this very week, at the beginning of Lent, exhorted Catholics of the world to give up superfluous wealth in order to help the needy and to do this as a sign of Lenten penance.” He also urged the poor, who were already “fasting” because they lack food, to “give a penitential meaning to their situation,” and to work to improve their lives rather than to become complacent.

Romero returned to Jesus in the desert, tempted by Satan to mitigate his fasting hunger-pangs by turning stones into bread. Romero likened the Devil’s proposal to “an easy solution,” a juvenile plan, “like the solution of many politicians who want to be able ‘to fix’ all situations and do that which is impossible.” It was a sharp rebuke to socialists who wanted to solve El Salvador’s problems by forcing a civil war to bring about a Marxist revolution that would redistribute the wealth. “Do not try to reorganize in an instant a society that has been unjustly organized for so many years,” he cautioned. Stone hearts would not be made tender by fiat. He called for a restoration of Christian values: “May people learn how to live the austerity of the desert and learn how to savor the powerful redemption of the Cross.”

Romero also uses Christ’s duel in the desert to reject the temptation of the Right and the temptation of the Church, as well. First, Romero recount’s Satan’s conjuring up a vision of wealth and power, like “a great procession of members of the military and all the carriages of the emperors.” Romero scoffs at the cheap appeal of blood money: “what sad possessions—and I do not want to have something that is a possession of the Devil.” But Romero recognizes that those who are intoxicated with their own power may find it difficult to give up the drug. “Why do men fight in El Salvador? For power.” He reminds us that Jesus preferred to go hungry than to be to bow down at the altar of earthly power.

Then, Romero recounts Satan’s challenge to Christ to leap from the pinnacle of the Temple and summon a legion of angels to break his fall. Jesus refuses to be a Messiah of spectacle and cheap stunts. “It is not necessary to perform grandiose actions,” Romero states. “A triumphalistic religion,” he says, “is not necessary.” He adds, “and it does much harm.” (In this, Romero was in tune with the Church, too: Pope Paul VI had donated his papal tiara to a museum and his successors would give up much of the pomp and regalia of the papacy, altogether.) God’s plan, Romero concludes, is “the simple life, the ordinary life—but giving this simple, ordinary life a meaning of love and freedom. How beautiful our country would be if we all lived the plan of God, each person busy in his or her job, without pretensions of dominating anyone, simply earning and eating in justice the bread that each one’s family needs.”

Two days after the Sermon, Romero went on his last spiritual retreat. Having received death threats, Romero wrestled with his own darkest demons—the fear of being violently killed.  (James R. Brockman, S.J., The Spiritual Journey of Oscar Romero, SPIRITUALITY TODAY, Winter 1990, Vol.42 No. 4, pp. 303-322). Being assured by his confessor that God, who had assisted the martyrs, would comfort him, too, if the moment ever came, Romero vowed “to become more identified with Jesus each day, accepting His gospel more radically.” Id. Then Romero made a final solemn vow:

Thus do I express my consecration to the heart of Jesus ... Thus also I place under His loving providence all my life, and I accept with faith in Him my death, however hard it be. I do not want to express an intention to Him, such as that my death be for my country's peace or our church's flourishing. Christ's heart will know how to direct it to the purpose He wishes. For me to be happy and confident, it is sufficient to know with assurance that in Him is my life and my death, that in spite of my sins I have placed my trust in Him and I shall not be confounded ...
Thus, he began the final month of his life.

NEXT: The Transfiguration of the Lord (Spanish)


Similarities to Pope Benedict's Writings

Post Script -- During his February 27, 2010 «Angelus» prayer, Pope Benedict XVI emphasized the need to put God before wealth. As Archbishop Romero urged his followers, in his Feb. 24, 1980 sermon, to strive for “the simple life, the ordinary life ... each person busy in his or her job,” Benedict said we should seek to lead “a simpler and more sober lifestyle, the hard work of every day ... practiced in different ways according to various vocations of people.”

Monday, February 21, 2011

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“Bienaventurados los pobres”

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SIETE SERMONES A LOS POBRES predicó San Romero en su Cuaresma de Amor. En los últimos cuarenta días peregrinando por esta tierra, Óscar Romero enfrentó una escala de violencia, la desaparición de alternativas pacificas a la crisis, y su reconocimiento de que esta violencia llegaría a tocar a su propia persona. “Leer sus palabras hoy”, dice su biógrafo, “o mejor aún—escucharlas—es sentir el drama de aquellos momentos cuando su figura en el púlpito de la Basílica del Sagrado Corazón mantuvo a los fieles en su presencia y a los millares que lo escuchaban por la radio en ansiosa atención”. (James BROCKMAN, Romero: A Life [Romero, Una Vida] (Orbis, Nueva York, 1989), pág. 229).

La primera de las siete últimas homilías de Mons. Romero tomaba por su tema lo que muchos consideran la predicación más maravillosa del cristianismo: el Sermón del Monte, en el cual el Señor Jesús predica “Las Bienaventuranzas”, con su enseñanza central, “Bienaventurados vosotros los pobres, porque vuestro es el reino de Dios”. (Lucas 6:20) Mons. Romero aprovecha la ocasión para exponer sobre el tema central de su propia pastoral, los pobres, en una homilía que él titula, “La Pobreza de las Bienaventuranzas: Fuerza de la Verdadera Liberación”. (Ver texto en español acá y en inglés acá.) Como ya era su costumbre, Mons. Romero organiza su prédica en tres partes: (1) su reflexión sobre las Sagradas Escrituras, (2) su reflexión sobre los hechos eclesiásticos de la semana, y (3) su reflexión sobre la vida nacional. En este último rubro, Mons. Romero revela su carta al Presidente Jimmy Carter, pidiéndole no mandar ayuda militar a El Salvador para no extender la represión por la dictadura defendiendo los intereses de la oligarquía. (Escuchar audio.)

Este último detalle sería el objeto de mucha convulsión y de impacto inmediato en aquel momento, y por mucho del análisis posterior, sin embargo no era esa la parte central del mensaje que Mons. Romero quería ofrecer: “lo que yo intento de ninguna manera es hacer política”, declara al principio de la homilía. “Si por una necesidad del momento estoy iluminando la política de mi patria, es como pastor, es desde el Evangelio, es una luz que tiene la obligación de iluminar los caminos del país y aportar como Iglesia la contribución que como Iglesia tiene que dar”. Después de esa aclaración necesaria, Mons. Romero pasa a hacer una brillante síntesis de: (1) la predicación de Cristo en “Las Bienaventuranzas”, (2) la predicación de la Iglesia desde la Conferencia Episcopal de Medellín en 1968, que había actualizado el mensaje social del Concilio Vaticano II para la América Latina, y (3) su propio discurso reciente en la Universidad de Lovaina sobre la dimensión política de la Fe. El resultado sería uno de los sermones más memorables de Mons. Romero.

Mons. Romero habló de los pobres y de la necesidad de la Iglesia de acercarse a los pobres: “la Iglesia ha asumido una opción preferencial por los pobres”.  Al acercarse a los pobres, la Iglesia logra un beneficio de doble sentido: la Iglesia anuncia la Buena Nueva a los pobres, y los pobres le ayudan a la Iglesia a recuperar su propia autenticidad: “en este acercarse al pobre, descubrimos el verdadero rostro del Siervo Sufriente de Yahvé”.

Por otro lado, los pobres y la existencia de la pobreza, ayudan a la Iglesia a reconocer la realidad del Mal: citando a Medellín, anuncia: “La pobreza como carencia de los bienes de este mundo es, en cuanto tal, un mal. Carecer de los bienes del mundo es un mal. Los profetas la denuncian como contraria a la voluntad del Señor y las más de las veces como fruto de la injusticia y del pecado de los hombres”. Denuncia las “estructuras de pecado” que perpetúan la injusticia social: “Son pecado porque producen los frutos del pecado, la muerte de los salvadoreños, la muerte rápida de la represión o la muerte lenta de la opresión”.

Dando un giro completo, la maldad de la pobreza también sirve para hacer contraste con la bondad que Dios quiere y que la Iglesia predica. El “misterio de la pobreza nos hace comprender mejor la redención de Jesucristo que se asemejó en todo a nosotros, para redimirnos de nuestros pecados”. Por eso, “Dios quiere darnos la vida y todo hombre que quita o estropea la vida mutilando, torturando, reprimiendo, está descubriéndonos también por contraste, la imagen divina del Dios de la vida, del Dios que respeta la libertad de los hombres”.

Finalmente, Mons. Romero reconoce que “todo el que denuncia, debe estar dispuesto a ser denunciando y si la Iglesia denuncia las injusticias, está dispuesta también a escuchar que se le denuncie y está obligada a convertirse”. En este sentido, Mons. Romero acepta abiertamente que ocasionalmente se evidencia “no sólo la injusticia social sino también la poca generosidad de nuestra propia Iglesia”.

La pobreza es, pues”, dice haciendo resumen, “una espiritualidad, es una actitud del cristiano; es una disponibilidad de alma abierta a Dios”. Los pobres tienen mayor apertura a confiar en Dios porque tienen más necesidad de Dios y tienen menos distracciones de las cosas del mundo, mientras que los ricos se arrodillan ante los falsos dioses de sus riquezas y pierden su amor a las cosas de Dios.

Por eso, hermanos, no es un prestigio para la Iglesia estar bien con los poderosos. Este es el prestigio de la Iglesia: sentir que los pobres la sienten como suya, sentir que la Iglesia vive una dimensión en la tierra llamando a todos, también a los ricos, a convertirse y salvarse desde el mundo de los pobres, porque ellos son únicamente los bienaventurados”.
* * *
El día después de que Mons. Romero predicó esta homilía, sus poderosos enemigos dinamitaron la estación de radio de la Iglesia en un escalofriante atentado de callar su voz.

SIGUE: Jesús contra Satanás (inglés)

Similitudes con escritos de Benedicto XVI

Sunday, February 13, 2011

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Óscar Romero’s ‘Quaresima’ of Love
(As posted on Tim's El Salvador Blog)

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The number forty has special significance in Scripture. It rained for forty days/forty nights during the Great Flood, Moses spent forty days on the mountain, the Israelites spent 40 years in the wilderness, and Elijah traveled for forty days to the mountain to meet God. And most poignantly, Christ fasted in the desert for forty days before His immolation, a period that is commemorated today by the Lent observation. In fact, the word for Lent in Spanish, “Cuaresma,” or Italian, “Quaresima,” is derived from the Latin, “quadragesima,” which means forty.

On Valentine’s Day 1980, Óscar Romero began a ‘Quaresima’ of Love, embarking on the last forty days of his life, an incredible period in which he crowned his pilgrimage upon the earth with martyrdom, following Jesus down the Lenten path on a route that included a passion in the Garden and culminated with a Pietà scene at the foot of a cross in the chapel of a cancer hospital. Óscar Romero’s ‘Quaresima’ was the crescendo of a life lived for the ages. Five days in, a bomb took out the radio station that broadcast Romero’s sermons. Undaunted, Archbishop Óscar Romero continued to broadcast using short wave radio and international radio networks that picked up his masses and broadcast them to an even wider audience than he had before. Romero preached seven sermons that began with the Beatitudes and followed the Way of the Cross all the way to its consummation in a drama that Hollywood itself would find hard to replicate.

At ten days, Romero received an ominous note bearing an anonymous death threat. And less than ten days after that, it was discovered that the pulpit from which Romero preached had been rigged with enough dynamite to take out an entire city block. The explosives never went off. It was not yet time. Romero continued to preach. In succeeding sermons, he addressed the greatest passages from the Gospel, such as the confrontation between Jesus Christ and Satan, the Transfiguration of the Lord (whose commemoration is the patronal feast of El Salvador), and the parable of the Prodigal Son, among others. During this time, at a final spiritual retreat, Romero confessed his fear of death -- like Christ in Gethsemane, asking for the cup to be passed -- but, in the end, he dutifully accepted God’s will. As El Salvador spiraled towards an inevitable civil war, Óscar Romero pulled out all the stops and, like a voice crying out in the desert, attempted to talk the tyrants from the brink of madness.

The Seven Sermons

I. “Blessed are the Poor” (Spanish)
Supplement (message to the poor)

II. Spiritual Warfare
Spanish supplement (message to the poor)

III. The Savior [read: El Salvador] of the World (Spanish)
Supplement (message to the poor)

IV. The Church: called to repentance; called to prophecy
Spanish supplement (message to the poor)

V. The Promised Land (Spanish)
Supplement (message to the poor)

VI. “Stop the Repression!”
Spanish supplement (message to the poor)

VII.The grain of Wheat” (Spanish)
Supplement (message to the poor)

Saturday, February 05, 2011


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English | italiano

Santo Tomás Becket fue el último obispo asesinado en el altar antes de Mons. Romero. El hecho ocurrido unos 800 años atrás estremeció a Europa y es dramatizado en la película “Becket” (1964) con Richard Burton protagonizando al mártir ingles y Peter O’Toole como Enrique II, el rey que desea que alguien le quite a su “sacerdote entrometido.” La película está separada de la realidad por varios estratos de interpretación, ya que la historia de Becket fue interpretada a través de la historia británica antes de plasmarse en leyenda y después adaptada en una obra teatral que en su momento recibió también el tratamiento Hollywood (ganando el Óscar por mejor guion adaptado).

Reconociendo estos elementos de ficción, de todos modos es interesante comparar la historia que cuenta “Becket” con la historia de Mons. Romero porque es la versión preponderante de la vida y muerte del santo conocida en la cultura popular y las similitudes entre los dos relatos son contundentes:
  • Becket llega a ser arzobispo por su amistad con el Rey, el Rey interpone su voluntad de elevar a Becket sobre la ambición de otro clérigo de aspirar al cargo. Se dice que Mons. Romero fue recomendado por intereses poderosos sobre la candidatura de Mons. Arturo Rivera y Damas para el arzobispado de San Salvador.

  • Becket se vuelve antipático a los intereses del Rey cuando un terrateniente mata a un sacerdote acusado de ilegalidad. Becket insiste en que se haga justicia en contra de los asesinos, y el Rey rechaza la exigencia. Mons. Romero perdió el favor de la oligarquía de El Salvador después del asesinato del Padre Rutilio Grande en 1977, cuando Mons. Romero pidió una investigación e hizo una fuerte protesta del hecho.

  • Enemistado con su Rey, Becket acude al Papa Alejandro III, quien le resulta ambivalente, dándole la razón por su postura moral, pero aconsejándole buscar un acuerdo mutuo y conveniente con el rey por el fin de mantener relaciones políticas. Cuando Mons. Romero acudió al Papa Juan Pablo II, este le recomendó una línea moderada para evitar conflictos con el gobierno de El Salvador.

  • Becket regresa a Inglaterra a ser desdeñado por la nobleza y la familia real pero considerado como un héroe popular por los campesinos y los siervos. Por supuesto, Mons. Romero era odiado por los poderosos y adorado por los pobres.

  • En los puntos más conmovedores, el Rey ordena el asesinato del arzobispo manteniendo su capacidad de negación al no actuar directamente, sino que le pide a sus seguidores si no hay alguien capaz de quitarle a su sacerdote turbulento. Los verdugos anónimos acorralan al arzobispo en un acto religioso y le dan la muerte al pie del altar. Por supuesto, los actores intelectuales del asesinato Romero también han pretendido esconderse en la oscuridad de sus hechos y anonimidad de los asesinos.
Quizá la advertencia final que nos da la historia es que el Rey, para evitar una insurrección, se une a la celebración de la canonización del arzobispo después de su muerte, y hasta participa en un acto de expiación. Por lo menos en el caso Romero, todavía no se puede acusar de una precipitada canonización.

Wednesday, February 02, 2011


Cuando la causa de canonización de Mons. Romero llegó al Vaticano a fines de los años 90, se consideraba que avanzaría sobre “carril expreso”, pero un nuevo balance apunta a la falta de respaldo jerárquico como el causante de la demora en la tramitación de la causa. El reconocido vaticanista estadounidense John Allen del National Catholic Reporter ha escrito un análisis sobre las beatificaciones de personajes importantes como Juan Pablo II, Madre Teresa y el Padre Pío, que se han dado en tiempo récord, de manera relativamente rápida (en menos de 30 años). Allen llama a estos, los casos “carril expreso” por la velocidad con que progresan. “Aparte de una reputación de santidad personal y reportes de milagros, hay cinco características que comparten casi todos estos casos carril expreso”, escribe Allen, y apunta a los siguientes:

• “Primero, la mayoría tienen una organización detrás de ellos completamente comprometida con la causa, con los recursos y la comprensión política para avanzar la pelota.

• “En segundo lugar, varios de los casos del carril expreso implican un 'primero', generalmente para reconocer una región geográfica específica o a una población infrarrepresentada.

• “Tercero, hay a veces un tema político o cultural simbolizado por estos candidatos que presta una percepción de urgencia.

• “Cuarto, las causas logran el carril expreso porque el papa de turno tiene una inversión personal.

• “Quinto, los casos carril expreso disfrutan generalmente del respaldo jerárquico de forma aplastante, de los obispos de la región y en Roma”.
Para Allen, este quinto punto es determinante en el caso Romero. “El criterio del respaldo jerárquico también puede ayudar a explicar porqué la causa de Romero no se está moviendo con la misma velocidad”, escribe Allen. “Debido a su asociación con la teología de la liberación, Romero era una figura polarizante entre sus compañeros obispos latinoamericanos, algunos de ellos todavía están en la escena”. La oposición de ciertos clérigos latinoamericanos no será sorpresa para lectores de este blog, ya que habíamos hecho la misma valoración de los hechos en una nota publicada en este espacio en el 2006.

Pero, aparte de la falta de respaldo jerárquico, cabe mentar que el caso Romero ha estado deficiente en otra de las cinco caracteríscas señaladas por Allen, que es el primero de los criterios, el respaldo de algún grupo bien organizado y con fuertes recursos económicos. Desgraciadamente, ser “el Obispo de los Pobres” no resulta en muchos aportes económicos a la causa de canonización de Romero, una causa que verdaderamente necesita de muchos estudios y expertos para esclarecer temas políticos, históricos y del derecho canónico, ya que se trata de uno de los casos más reñidos que se ha postulado para la canonización, y en lugar de contar con estos recursos, la causa Romero carece de las más mínimas necesidades. Durante el año 2000, este servidor llegó a conocer que los postuladores en el Vaticano, no tenían las grabaciones de las homilías de Mons. Romero por falta de recursos económicos (cuando el contenido de las homilías era un tema clave para determinar el resultado de un estudio de su ortodoxia entonces bajo análisis). Esto ha sido una grave desventaja para la causa de Mons. Romero ante las causas célebres de personajes del catolicismo mundial como son Juan Pablo II, Madre Teresa y el Padre Pío.

De los tres criterios restantes, Mons. Romero saca un balance positivo, ganando dos y empatando uno de los tres puntos. Mons. Romero, al ser beatificado, representaría un “primero” para El Salvador, pero no para Centro America, ya que la Sor María Romero Meneses ya sacó adelante a Nicaragua y el Hermano Pedro Betancúr a Guatemala. O sea que ese punto queda cancelado, mientras que en los otros, Mons. Romero sale favorecido. Con respecto al simbolismo por un tema importante, está muy claro que Mons. Romero sería representante de la doctrina social de la Iglesia, y al ser beatificado se convertiría en su exponente más importante, como también en el mártir más sobresaliente del siglo XX. Finalmente, Mons. Romero también cuenta con el compromiso papal, ya que Juan Pablo II visitó dos veces sus tumba, y Benedicto XVI ha hablado muy favorablemente de él en reiteradas ocasiones. Sin embargo, las deficiencias en los asuntos de organización-recursos y de respaldo jerárquico ciertamente explican la lentitud que se ha dado.